Pakistansk domstol välter fällande dom i 2002 Killing of Daniel Pearl

ISLAMABAD, Pakistan – En pakistansk domstol på torsdagen upphävde mord fällande dom och dödsdom ahmed Omar Sheikh, en brittiskfödd militant som hade dömts för masterminding 2002 bortförande och dödande av den amerikanska journalisten Daniel Pearl, advokater sa.

Domstolen upphävde också domarna mot tre andra män som avtjänat livstidsstraff i målet. Alla fyra män förväntades bli frigivna snart, säger advokater.

Mr Pearl, en reporter för The Wall Street Journal, kidnappades i januari 2002 i staden Karachi, medan han arbetade på en artikel om pakistanska militanta grupper med kopplingar till al-Qaida. Han halshöggs senare.

En två-medlem bänk i Sindh High Court i Karachi, som leds av rättvisa Mohammad Karim Khan Agha, fann att det hade funnits tillräckliga bevis för att döma Mr Sheikh för kidnappning, men inte för mord, sade Mr Sheikh advokat, Khawaja Naveed Ahmed. "Domstolen slog fast att anklagelsen om bortförande bevisades," sade han.

Domstolen sänkte mr Sheikhs straff till sju år. Eftersom han har varit fängslad i 18 år, förväntades han gå fri tillsammans med Fahad Saleem, Syed Salman Saqib och Sheikh Muhammad Adil, de tre andra män vars domar upphävdes, sade Mr Ahmed.

Advokater sade att domstolen ännu inte hade utfärdat ett detaljerat beslut, bara ett kort beslut.

Strax efter Mr Pearl s dödande, Pakistans regering, då ledd av president Pervez Musharraf, flyttade snabbt för att arrestera Mr Sheikh och de andra männen, mitt i ett globalt ramaskri och påtryckningar från USA.

Men en rapport från 2011, baserad på undersökande arbete av studenter och lärare vid journalistik programmet georgetown university och International Consortium of Investigative Journalists, kasta tvivel på de fyra männens övertygelser. Den fann att Mr Sheikh och de tre andra männen hade varit inblandade i komplotten att kidnappa Mr Pearl men var inte ansvariga för hans mord.

Amerikanska tjänstemän har sagt att de trodde Khalid Shaikh Mohammed, den anklagade hjärnan bakom attackerna den 11 september 2001, hade personligen utfört Mr Pearl mord.

Sheikh, en brittisk medborgare som utbildades i läger i Pakistan och Afghanistan, tillhörde den militanta gruppen Jaish-e-Muhammad vid tiden för gripandet 2002. Pakistanska utredare sade Mr Sheikh lockade Mr Pearl genom att erbjuda honom en intervju med en islamisk präst som hade band till Richard C. Reid, den så kallade sko bombplan, som anklagades för att försöka spränga en transatlantisk flygning i december 2001 med sprängämnen i hans Sneakers.

Mr Sheikh har skapat rubriker från sin cell genom åren. År 2008, strax efter pakistanska militanta genomfört terrorattacker i Mumbai, lyckades Sheikh att ringa till dåvarande president Asif Ali Zardari, låtsas vara den indiska utrikesministern och varning för en attack av Indien. 2016 meddelade den pakistanska militären att den hade stoppat en plan för att befria Mr Sheikh från fängelset.