Ecuador da a la vista el impacto de la pandemia en América Latina

La calamidad que se desarrolla en el capital comercial ecuatoriano, Guayaquil, ofrece una mirada sinusita de cómo la capacidad de los funcionarios para responder a la pandemia del coronavirus en América Latina puede verse peligrosamente obstaculizada por la desigualdad, los servicios públicos débiles y las economías frágiles que marcan gran parte de la región.

QUITO, Ecuador — Cuerpos abandonados en las aceras. Las autoridades luchan por hacer un seguimiento de las muertes. Salones funerarios, de ataúdes, usando cajas de cartón hechas por empresas que suelen empaquetar plátanos y camarones.

Ecuador, un país de 17 millones de habitantes, tiene una de las tasas oficiales más altas de infecciones por coronavirus y muertes per cápita en América Latina.

"Lo que estamos viendo en Guayaquil es lo que puede suceder en la mayoría de las grandes ciudades de América del Sur, donde los bolsillos de riqueza cosmopolita conviven con una pobreza generalizada", dijo Alexandra Moncada, quien dirige actividades en Ecuador para la organización de ayuda internacional CARE.

El recuento oficial de muertes por coronavirus de Ecuador aumentó a 220 el martes, el último número disponible, con otros 182 casos catalogados como "probables" pero no confirmados, más alto que sus vecinos más grandes y poblados Perú y Colombia.

Todavía no está claro por qué se ha visto afectado tan profundamente. Algunos expertos creen que el virus pudo haber viajado a lo largo de los profundos vínculos migratorios del país con España e Italia, y luego se extendió a medida que Ecuador se retrasó en la adopción de medidas de distanciamiento social.

La mayoría de las muertes se han producido en Guayaquil, una dinámica ciudad portuaria de tres millones en el Pacífico, que se convirtió en la primera metrópolis importante de la región en ver cómo sus servicios públicos se descomunó.

El presidente de Ecuador, Lenín Moreno, ha advertido que la cifra real es mucho mayor, pero que debido a que las pruebas son limitadas, el verdadero alcance de las infecciones es imposible de determinar.

El virus atravesó lujosas comunidades cerradas y pobres, vecindarios de la ladera. A los pocos días, la explosión de la mortalidad abrumó a las autoridades, y cientos de cuerpos comenzaron a acumularse en hospitales, morgues y hogares.

Desde el inicio de la crisis a finales de marzo, el gobierno ha recuperado 1.350 cuerpos de las casas de Guayaquil, según la oficina de Jorge Wated, quien encabeza el grupo de trabajo responsable de recoger a los muertos en la ciudad. Alrededor de 60 cuerpos son recogidos diariamente, dijo su oficina.

A medida que pasaban los días, otros en su edificio en el barrio Socio Vivienda de Guayaquil comenzaron a clamar para que el cuerpo fuera llevado a la calle. La policía finalmente retiró los restos.

Lourdes Frías dijo que pasó cinco días tratando de conseguir que alguien recogiera el cuerpo de un vecino anciano que murió la semana pasada después de tener problemas respiratorios. Las líneas telefónicas de emergencia estaban constantemente ocupadas, dijo; en las raras ocasiones en que atravesó, le dijeron que nadie estaba disponible para ayudar.

El aumento de las muertes en Guayaquil —y las imágenes que circulan en las redes sociales de cuerpos envueltos en plástico y dejados en las puertas— ha puesto de manifiesto el impacto potencial de la pandemia en los pobres de los países en desarrollo, donde el acceso a la atención de la salud y otros recursos es defectuoso incluso en los mejores momentos.

"Nuestra situación es una pesadilla de la que no podemos despertar", dijo la Sra. Frías.

La crisis del cadáver alcanzó tales proporciones que los fabricantes locales de cartón, que normalmente producen envases para productos agrícolas exportados, comenzaron la semana pasada a donar ataúdes de cartón a las familias afectadas.

A medida que el virus se propagó, algunas familias dijeron que sus seres queridos habían pasado días buscando tratamiento hospitalario; recuperar los cuerpos de sus parientes tomó días, al igual que tratar de enterrarlos.

Al igual que muchos residentes de Guayaquil que trabajan en la economía informal, sin beneficios ni seguridad laboral, la Sra. Frías, limpiadora de casas, perdió su capacidad de ganarse la vida cuando se impuso la cuarentena. Al mismo tiempo, la escasez causada por el bloqueo hizo que los precios de los alimentos se dispararan.

"Esto es algo beneficioso, esto es una solución", dijo Pedro Huerta, cuya planta de envasado en Guayaquil está donando 600 ataúdes de cartón al día. El cartón de su planta suele envasalos de plátanos ecuatorianos para Dole.

Para aliviar el dolor económico, la semana pasada el gobierno comenzó a pagar a los trabajadores informales un estipendio mensual de $60 para quedarse en casa. La cantidad es aproximadamente una cuarta parte de lo que una ama de llaves como la Sra. Frías suele ganar en un mes.

Los residentes dicen que el precio de las papas, un alimento básico nacional, se ha elevado en Guayaquil en las últimas semanas: Un dólar utilizado para traer cinco libras de papas. Ahora sólo compra uno.

La pandemia ha dejado a la ya atribulada economía ecuatoriana con pocas opciones más allá de los folletos.

"Siempre me gustó tener mis cosas: mis frijoles, mi arroz", dijo. "Ahora estoy viviendo de la gracia de Dios."

Y la decisión de Ecuador de utilizar los dólares estadounidenses como moneda oficial, tomada durante una crisis financiera en 2000, significa que el Sr. Moreno no puede imprimir más dinero para compensar a los trabajadores afectados.

El desplome de los precios del petróleo ha diezmado la principal fuente de ingresos del gobierno. El año pasado, el año pasado, un paquete de austeridad inoportuno empujado por el Sr. Moreno, presidente, para aplacar a los acreedores internacionales llevó a que se dispararan hasta 3.500 trabajadores de la salud pública.

"Creemos que todo el mundo en algún momento pasará por la transmisión generalizada de la comunidad" del virus, dijo.

Las presiones económicas a las que se enfrentan los pobres de Guayaquil subrayan la compleja dinámica de clases que ha alimentado la epidemia en el país, y que pueden replicarse en todo el continente. La capacidad del virus para abrumar la capacidad en Guayaquil tan rápidamente puede ser vista como una señal de advertencia para la región, dijo Jarbas Barbosa, subdirector de la oficina de la Organización Mundial de la Salud en las Américas.

En el momento en que el virus encontró su camino a los barrios bajos, la dinámica se había invertido. Si bien los ecuatorianos más desguazdos pudieron abastecerse de provisiones y retirarse a sus hogares, muchos trabajadores manuales han desafiado las órdenes del gobierno para llegar a fin de mes.

Algunas de las primeras infecciones confirmadas en Guayaquil fueron rastreadas a estudiantes ecuatorianos acomodados que habían estado asistiendo a la escuela en España pero regresaron a sus familias para escapar del brote en Europa. Las infecciones se extendieron en las bodas de la alta sociedad el mes pasado, según las autoridades locales.

Los bancos se convirtieron en áreas de alto riesgo una vez que los ecuatorianos, muchos sin cuentas bancarias, aparecieron en grandes cantidades para recuperar sus estipendios de $60 en efectivo.

Los residentes de los vecindarios pobres dicen que muchos de sus vecinos continúan trabajando todos los días, lo que aumenta el riesgo de contagio. Algunos van de puerta en puerta, pidiendo comida.

La crisis de Ecuador ha golpeado particularmente a los aproximadamente 500.000 venezolanos que han huido del colapso económico de su país. A diferencia de los ecuatorianos, no son elegibles para los pagos de estímulo del gobierno. Aunque Ecuador nominalmente tiene atención médica universal, muchos temen que sean los últimos en la línea de tratamiento.

"Hay colegas que siguen saliendo todos los días porque son los únicos sostén de familia", dijo Lenny Quiroz, jefe de la unión de limpiadores de casas de Ecuador con sede en Guayaquil. "La gente se queda sin dinero, sin comida."

Dijeron que habían gastado sus últimos ahorros abasteciendo comida. La reserva debería durar alrededor de un mes, dijeron, pero no tienen medios para volver a casa si las condiciones se deterioran.

Génesis Portillo, de 26 años, vino a Ecuador desde Venezuela hace seis meses con su novio. Ambos encontraron trabajo como asistentes de ventas en la ciudad de Machala, a unas tres horas de Guayaquil, pero los perdieron en la pandemia.

Isayen Herrera contribuyó con informes de Caracas, Venezuela.

"He encontrado gente que nos ha ayudado porque saben que estamos todos juntos en esta crisis, pero tengo miedo de enfermarme", dijo la Sra. Portillo. "Si no hay recursos para asistir a los ecuatorianos, ¿qué queda para un inmigrante?"

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